时至今日,我依然记得十年前第一次听说艾巴索DX100项目时激动的心情。在那个国砖行业还在蹒跚学步的年代,DX100身上汇集了太多的光环——全球首个采用Android操作系统,并且打破SRC限制的便携播放器,全球首个采用次世代顶级解码芯片ES9018PRO的便携播放器等等。与同时代稍早发布的另外两款旗舰级国砖HM801、七彩虹C4相比,DX100的设计思路在今天看来无疑更具代表性与前瞻性。

五年前,艾巴索第二代旗舰播放器DX200姗姗来迟,却很快凭借着双ES9028PRO解码、安卓/芒果双操作系统和可更换耳放卡等优秀设计和更加稳定实用的操作体验登上中高端国砖销量冠军的宝座。

两年前,DX200的中期升级版DX220发布,在保持基础架构不变的前提下对屏幕、内存以及内部时钟等部分进行了更新,使其在五千元市场上依然保持了相当不错的竞争力。详情请参阅HIFIDig评测《不是旗舰,是旗舰的杀手——iBasso DX220便携播放器评测

去年年底,艾巴索新一代高端播放器DX300如期而至,它采用艾巴索历时多年打造的骁龙660平台,无论在交互体验还是音频性能方面都比上一代产品有了本质提升。但是一招鲜吃遍天的时代已经远去,2021年的随身播放器市场已经从10年前的蓝海变为红海,DX300是否有机会复刻前两代产品的辉煌?这是我在拿到DX300之前一直思索的问题。

不过历经数月的使用体验,我对DX300的性能已再无疑虑,这才匆匆动笔。受篇幅所限,关于骁龙660处理器、6.5寸高清屏幕、新一代安卓/芒果系统等操作体验层面的内容本文不再赘述,感兴趣的朋友可以参考其他评测文章(总之就是一个字“好用”)。我们留下精力,主要讨论DX300音频架构中可圈可点的部分。

DX300音频系统中的技术创新在我看来主要分为电源、数字处理、解码和模拟放大四个部分。这个顺序也意味着每个模块在功能上相互关联、相互影响,并且很大程度上前者的性能决定了后者能够达到的高度。让我们逐个说来——

 

电源:数模独立供电的优势

如果你随机采访一名设计师,问他播放器中对音质影响最大的瓶颈是什么,答案多半是两个字——供电。在任何与声音有关的有源设备中,无论是音源、解码还是功放,供电部分都是最根本也是最受重视的模块,因为它是一切好声音的基础。然而在随身设备上,供电模块的质(电流纯净度)和量(输出功率)都受到体积与续航的严格限制。但假如在供电方面不加以重视,后面的解码放大电路中堆再多的料也难以解决声音中冷硬、干瘪、动态不足的问题。然而和其他模块不同,供电系统的设计中鲜有捷径可寻——想要更高的输出功率意味着要有更大的电池,想要更纯净的电流意味着要有更彻底的隔离、滤波和稳压。

近些年我们看到的XXXL款“便携播放器”,从索尼DMP-Z1到艾巴索DX220MAX,其音质领先侪辈的底气就在于充足的供电性能。以艾巴索上一代旗舰DX220MAX为例,它内置5块电池为数字与模拟电路分别供电,使数字电路产生的高频EMI干扰不会通过电源传递给噪声敏感的模拟电路,同时在模拟电路中使用±8.4V的高压电池包以规避升压带来的稳定性问题。

有了DX220MAX的技术探索,艾巴索在DX300上也采用了优化后的多电池独立供电方案,机身中耗电较高的数字电路采用一块4000mAh 3.8锂电池供电,耳放模块则由一块2000mAh 3.8V锂电池提供独立供电,两块电池各自拥有独立的电源管理系统,以从源头上隔绝数字噪声的干扰。

相比之下,上一代主力机型DX220机身内只有一块4400mAh 3.8V锂电池,而老旗舰DX220MAX将这块4400mAh电池独立给数字电路使用,又另外塞进了4块900mAh ±8.4V的高压锂电池为模拟电路使用。但这种极致的设计固然提供了无与伦比的音质,却给使用体验带来了巨大压力,5块电池不仅让播放器的体积与重量暴涨,平时还需要分别使用USB-C和独立变压器为两种电池充电,而两颗电池均为3.8V的DX300则只需一根USB-C充电线即可。

总而言之,DX300的双电结构可以看作是老旗舰DX220MAX方案的一种妥协,但在今天的便携播放器市场中依然属于相当极致的供电方案。优秀的电源环境为数字、模拟电路的发挥奠定了坚实的基础,没有它的支持,后面要谈的各种技术改进无非是空中楼阁而已。

 

数字处理:FPGA-Master是什么

如果说电源对于HiFi系统的重要性很早就广为人知,那么数字处理系统的重要性则是近些年才逐渐被发烧友所认识。简单来说,数字处理系统的任务就是将我们日常存储的MP3、APE、FLAC、DSF、DFF音乐文件转换成DAC芯片可以接受的数字信号,数字信号的jitter越低、噪声越少、时钟越准、延迟越小,信号质量就越接近录音时的原始状态,最终效果自然越好。拿烹饪来举例,数字处理的作用类似于食材的准备,追求的就是两个字——新鲜(高保真、高还原),无论后期采用什么手段烹饪,食材的新鲜度都对菜品质量起到决定性作用。

要理解数字系统对于音质的重要性,专业音频行业中两款有名的解码器就是最好的案例:Prism Sound的ADA-8XR与MergingTechnologies的Horus是两款高级录音棚中常见的AD/DA,两者采用的解码芯片(AK4395与 ES9008)以今天HiFi圈的标准看都是老掉牙的产品,但其声音素质却依然可以与售价数十万元的HiFi解码器PK而互有优劣(往往还素质占优),核心优势就在于各自独家开发的数字信号处理方案。

在随身行业中,数字处理(主要是时钟)技术的进步经常被掩映在解码芯片升级换代的光环之下,其实两者的重要性很难分出高下。还是以艾巴索为例,其第一代旗舰播放器DX100没有明确使用的晶振型号,但从第二代旗舰DX200开始就将双飞秒时钟作为标配,到了二代半升级版的DX220上则进一步为CPU与XMOS增加了三颗飞秒时钟,实现了全平台飞秒化。

然而这依然不是终点,艾巴索的工程师在新一代DX300的处理器(SoC)与解码芯片中间又加入了一片FPGA芯片,并为其外挂了两颗Accusilicon超低相位飞秒晶振。由于众所周知的原因,音频信号的处理在骁龙660这样的多线程ARM SoC中优先级很低,容易受到其他任务的影响而中断,且处理器内部的供电、时钟性能都较为薄弱,这些都是严重限制数字信号质量的瓶颈所在,即使像DX220那样为SoC挂载外置时钟也无法从根本解决问题。

而FPGA芯片的存在就是将SoC从数字信号处理的任务中解放出来,为达到更极致的效果,艾巴索还通过独家技术让FPGA作为主设备,主动从SoC请求数据,这使音频信号处理任务始终位于系统最高优先级,因此获得了最低延迟表现。另外这种方案只需两颗Accusilicone飞秒晶振就实现整个音频系统的高精度时钟同步,无论是jitter还是相位噪声指标都比此前的五晶振方案更加优秀。

 

解码:从2×9028到4×43198

谈论任何播放器,解码芯片总是绕不开的话题。如今市场上可选择的解码方案很多,其中又以ESS Technology、Asahi Kasei Microdevices、Cirus Logic、Texas Instruments等几个知名厂商的旗舰、次旗舰芯片为主。但就像前文所说,如果供电和数字电路的基础打好,后面无论选择哪一家芯片,最终的声音素质都不会差,只不过是风格有所不同而已。

作为一家老牌音频企业,艾巴索的工程师在芯片选择上似乎并没有明显品牌偏好,从DX100的ES9018PRO到DX200系列的ES9028PRO,从DX150的AK4490到DX120的AK4495,从DX50的WM8740到DX80的CS4398,再到DX160与DX300上CS43198,艾巴索几乎用遍市场上可选的芯片类型。

为什么要在DX300这么重要的主力机型上使用指标看起来不那么顶级的CS43198QFN,这个问题有多方面原因,不过我认为最主要的还是DX300的设计师格外欣赏CS43198这块芯片的声音特点。要知道在前DX100时代,艾巴索的多款便携解码器就采用经典的欧胜(Wolfson) WM8740芯片,年纪稍长的发烧友大概还记得Wolfson芯片那种细腻甜润的味道,而Cirrus Logic在收购了Wolfson之后推出的CS43198则从某种意义上可以看作是CS4399与WM8741两款老旗舰的共同后代。当然在技术层面,CS43198比起目前ESS、AKM的顶级芯片也不遑多让,32Bit/384kHz最高采样率、130dB动态范围和-115dB总谐波失真都是次世代DAC的标志。不过回到前文的论点,在基础打好的情况下,市面上几乎任何旗舰级解码芯片都不会成为音质的瓶颈,因此芯片本身的声音特点反而比指标更加重要。

找到一颗优秀的解码芯片不难,难的是如何发挥它的优势而回避它的劣势。好在DX300宽大的机身尺寸和充足的供电环境给予了设计师发挥的空间,使其能够在主板上一口气安排四颗QFN封装CS43198芯片,组成完整的八通道解码阵列。八个音频通道配合各自独立的LPF滤波在并联后实现全平衡输出,进一步提升了信噪比与动态范围,同时也尽可能减少了芯片体制差异带来的离散型失真。不要认为这样堆芯片的行为是多此一举,在专业音频界首屈一指的美国Antelope Audio(羚羊音频)最新一代旗舰解码器AMARI就采用了更加变态的八片CS43198并联方案,并因此获得高达138dB的动态表现。我相信如果不是随身器材的限制,艾巴索的工程师或许还有一些更加疯狂的想法也未可知。

 

模拟放大:新一代耳放卡登场

自从DX200上采用的可更换耳放卡结构获得成功之后,这一设计就在艾巴索的主力型号上保留了下来。不过全新平台的DX300也采用了全新的耳放卡结构,与旧版不再兼容。新版耳放卡采用抽屉式设计,将不再影响机身外形,更换方式则差异不大。

性能方面,新一代平台为耳放卡提供了一块2000mAh 3.8V电源,避免了上代产品数字模拟电路共享电源可能导致的供电不足问题,也避免了数字电路EMI杂讯通过电源传输给耳放的情况。同时更加宽大的机身使得新一代耳放卡可用面积更大,能够容纳更多补品电容,电路布局也可以设计的更加合理,这两个先天条件的改善为DX300耳放卡性能的充分释放提供了保障。

DX300标配的AMP11分立元件晶体管耳放卡基于DX220时代备受好评的AMP8耳放卡电路打造,采用±8V供电,最大输出电流2.7A,最大输出电平7.1Vrms,32Ω负载下最大输出功率1240mW,300Ω下也有168mW,强悍的推力与出色的底噪抑制水平让它足以应付从高灵敏度耳塞到中低灵敏度耳机之间的各种设备。另外作为标配耳放卡的AMP11还提供了3.5mm单端、2.5mm平衡及4.4mm平衡三种输出方式,每种接口都可通过机身软件设置为耳机输出或线路输出。

 

主观听感

从十年前的DX100到今天的DX300,艾巴索推出过十余款不同规格、不同定位的随身播放器。如果你记忆力够好,就一定能注意到他们的声音中有一种共同的“种姓强韧”,这是属于艾巴索自己的调音风格,也是DX系列播放器传承至今最核心的价值。

在DX300上,“艾巴索”之声依然清晰可辨,它注重声音的清晰度与流畅感,三频能量分布均匀,空间感与分离度俱佳;艾巴索的机器在任何时候都不会为了强调某些调音特点而在特定频段堆积能量,更忌讳为讨好特定人群的审美而牺牲声音的真实感和通透度。但它又绝非一款白开水式的监听产品,在它身上你依然可以听到设计者严肃中饱含热情的听音审美。

声音的客观素质对于艾巴索播放器来说从来不是短板,有了更纯净的电源,更准确的时钟和更复杂的解码电路,DX300也将艾巴索播放器的素质提升到了新的高度。与前辈DX220相比,DX300的密度更高,背景更黑,声场层次更丰富,尤其低频部分的质感和清晰度得到了明显改进。根据我在台式系统上的经验,低频质感是音响系统中最难改进的一个维度,但同时也是整个音乐的基础。如果一套系统能够还原出质感与能量感兼备的低频,那么几乎可以肯定它的整体性能是过关的。

但是如果你认为太高的素质会让DX300变得过于阳春白雪,大可不必担心。CS43198解码电路最让我喜爱的一点就是它电子管般甜美的音色。这一点DX160用户应该已经领教,不过在更豪华的周边原件的环侍下,这款凌云旗舰芯片在音色与素质上均比DX160有了本质的提升。和冷静锐利的ESS芯片相比,43198的声底更加温润细腻,低频更加丰满蓬松,泛音更加鲜活灵动,人声结像更近,气息表达也更具韵味,这些要素恰到好处的弥补了高素质带来的“监听气场”,让DX300保留了传统HiFi播放器温柔的一面。

在本文写作时,艾巴索已经推出了DX300的下一款耳放卡AMP12,根据官方介绍它采用超甲类设计,推测其动态表现应该会更优于我手中这片纯甲类设计的AMP11(大编制爱好者福音)。而对于更看重音乐味,喜欢人声与室内乐的朋友,或许可以期待艾巴索日后推出的电子管耳放卡。

 

总结

看到很多朋友形容DX300是市场上最接近智能手机的便携播放器,这固然是一种褒奖,却容易让人把目光聚焦在操作体验层面,从而忽略了其在音频技术层面的创新。本文只是简单介绍了DX300在电源、数字处理、解码与放大等不同领域所做出的突破,但也能从中看出新一代平台所蕴藏的深厚潜力。如果说从DX200到DX220MAX的进化已经给了我们足够的惊喜,那么DX300平台的未来只会更加引人向往。